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Cancer: privés de larynx mais pas de leur voix, grâce à une application tchèque

| AFP | 464 | 5 par 1 internautes
Le Dr Barbora Repova examine la gorge d'un patient malade,  le 7 décembre 2018 à Prague
Le Dr Barbora Repova examine la gorge d'un patient malade, le 7 décembre 2018 à Prague ( Michal Cizek / AFP )

Il y a un an, Vlastimil Gular s'attendait à une intervention mineure sur ses cordes vocales, mais les médecins ont diagnostiqué un cancer et prévu d'enlever son larynx. Il était censé perdre l'usage de la voix. Pourtant, on l'entend toujours aujourd'hui grâce à un nouveau procédé high-tech.

Ce père de quatre enfants âgé de 51 ans continue à bavarder en faisant entendre sa propre voix plutôt que le timbre métallique d'un robot, grâce à une application novatrice développée par deux universités tchèques.

"Je trouve cela très utile", dit M. Gular à l'AFP, parlant avec sa voix via son téléphone portable: une application lui permet d'écrire au clavier ce qu'il veut faire entendre.

"Je ne suis pas très bon avec la prothèse vocale", ajoute-t-il, montrant du doigt un trou de la taille d'une pièce de monnaie dans sa gorge. Cette prothèse est un petit appareil en silicone implanté dans la trachée qui permet aux gens de parler en appuyant dessus avec les doigts pour faire varier le flux d'air.

La nouvelle application sophistiquée qu'il préfère a été développée pour les malades devant subir une ablation du larynx, une intervention classique pour combattre un cancer avancé.

Ce projet commun de l'Université de Bohême de l'Ouest à Pilsen, de l'Université Charles à Prague et de deux entreprises privées, CertiCon et SpeechTech, a été lancé il y a moins de deux ans.

Vlastimil Gular, qui n'a plus de larynx, peut parler gràce à une application, lors d'un entretien avec l'AFP, le 13 novembre 2018 à Mlada Vozice, en République tchèque
Vlastimil Gular, qui n'a plus de larynx, peut parler gràce à une application, lors d'un entretien avec l'AFP, le 13 novembre 2018 à Mlada Vozice, en République tchèque ( Michal Cizek / AFP )

La technologie consiste à utiliser des enregistrements de la voix du patient pour en créer une synthétique qui peut sortir de son téléphone, de sa tablette ou de son ordinateur portable, via une application. Dans l'idéal, les patients doivent enregistrer plus de 10.000 phrases pour donner aux scientifiques assez de matière.

"Nous éditons des sons séparés, donc nous avons besoin de plein de phrases", explique Jindrich Matousek, un spécialiste de synthèse vocale qui conduit le projet à Pilsen.

"Question de semaines"

Bien entendu, ce n'est pas toujours facile. Les patients devant subir une ablation du larynx ont généralement peu de temps et d'énergie pour réaliser de nombreux enregistrements après avoir pris connaissance du diagnostic.

Jana Huttova enregistre sa voix avant une opération de la gorge, le 7 novembre 2018 à Pilsen, en République tchèque
Jana Huttova enregistre sa voix avant une opération de la gorge, le 7 novembre 2018 à Pilsen, en République tchèque ( Michal Cizek / AFP )

"Le plus souvent, c'est une question de semaines", dit à l'AFP Barbora Repova, médecin à l'hôpital Motol qui travaille sur le projet pour le compte de l'Université Charles."Les patients doivent s'occuper aussi de leur situation financière, leur vie prend un tournant à 180 degrés, et les enregistrements sont le dernier de leurs soucis."

Pour résoudre ce problème, les chercheurs, dont le travail a le soutien de l'Agence tchèque des technologies, ont trouvé une méthode plus simple, basée sur un nombre plus réduit de phrases enregistrées - 3500 dans l'idéal, mais même 300 peuvent suffire - et qui recourt à des modèles statistiques avancés, comme des réseaux de neurones artificiels.

"On utilise des modèles de la parole avec certains paramètres pour générer une parole synthétique. Plus on dispose de données au départ et mieux c'est, mais on peut parvenir à une qualité décente à partir d'une matière relativement limitée", dit Matousek.

Les sons séparés doivent toutefois être enregistrés à plusieurs reprises car ils sont prononcés différemment selon leur place dans un mot ou dans une phrase.

Les chercheurs de Pilsen ont créé des échantillons de paroles synthétiques non seulement en tchèque, mais aussi en anglais, en russe et en slovaque.

"Bébés dinosaures"

M. Gular, qui a perdu son emploi de tapissier en raison de son problème de santé, a intégré le programme juste après le diagnostic d'une nécessaire ablation de son larynx, prévue trois semaines plus tard, et a pu enregistrer 477 phrases avant l'opération. Mais il reconnaît qu'il était stressé et plutôt mécontent de la qualité de sa voix.

Jindrich Matousek, spécialiste de la technologie de synthèse vocale, le 7 décembre 2018 à Plzen, en République tchèque
Jindrich Matousek, spécialiste de la technologie de synthèse vocale, le 7 décembre 2018 à Plzen, en République tchèque ( Michal Cizek / AFP )

"Les patients ayant un cancer de la gorge souffrent souvent d'une dysphonie avant l'intervention, et son effet, avec un échantillon enregistré réduit, produit une voix dont le son n'est pas naturel", explique Mme Repova.

Une autre patiente, la femme d'affaires Jana Huttova, qui risque de perdre la voix à la suite d'une intervention mineure à la gorge, enregistre des phrases étranges au studio de l'université de Pilsen: "Les Tchétchènes ont toujours préféré une Kalachnikov en forme de poignard", lit au micro la jeune femme, mère de trois enfants.

"J'ai des enfants en bas âge et je voudrais qu'ils entendent ma propre voix, pas celle d'un robot", dit Mme Huttova à l'AFP, avant de passer à la phrase suivante: "Nous avons été attaqués par des bébés dinosaures d'un tyrannosaure".

Connecté au cerveau

Au total, une dizaine de patients malades du larynx ont enregistré leur voix à l'université Pilsen. Une douzaine d'autres personnes, en bonne santé, ont aussi réalisé des enregistrements pour les besoins du programme.

M. Matousek pense qu'à l'avenir les malades seront en mesure d'enregistrer leur voix chez eux, grâce à un site web spécialisé qui leur donnera toutes les indications nécessaires, dans le cadre du développement futur de cette application.

Il rêve d'autres projets hi-tech au service de la médecine: "La vision ultime est un appareil miniature connecté au cerveau, aux nerfs responsables de la parole. Les patients pourraient le contrôler avec leurs pensées", explique-t-il.

Et pour Barbora Repova, "le happy end serait un appareil implanté dans la gorge qui pourrait parler avec la voix du patient".

"C'est réalisable. Cela ne viendra peut-être pas dans un an, ni même dans dix ans, mais c'est réalisable et nous sommes sur la bonne voie", conclut la chercheuse.

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