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Pluie d'hommages après la mort de l'astrophysicien britannique Stephen Hawking

| AFP | 318 | Aucun vote sur cette news
L'astrophysicien britannique Stephen Hawking, le 12 avril 2016 à New York
L'astrophysicien britannique Stephen Hawking, le 12 avril 2016 à New York ( Jemal Countess / Getty/AFP/Archives )

L'astrophysicien britannique Stephen Hawking, devenu un "ambassadeur de la science" pour ses travaux sur l'Univers qu'il scrutait depuis son fauteuil roulant, est mort mercredi à l'âge de 76 ans, suscitant une pluie d'hommages rarement égalée pour un scientifique.

De la reine Elizabeth II à Barack Obama, les réactions montraient le statut unique qu'il avait acquis. L'ancien président américain a souhaité à l'astrophysicien de "s'amuser parmi les étoiles".

Chercheur reconnu notamment pour ses découvertes sur les trous noirs, Stephen Hawking était devenu une icône après la publication, en 1988, d'"Une brève histoire du temps", un ouvrage de vulgarisation scientifique. La Nasa a salué un "ambassadeur de la science" dont "les théories ont déverrouillé un univers de possibilités".

Hommage à Stephen Hawking à Cambridge, le 14 mars 2018
Hommage à Stephen Hawking à Cambridge, le 14 mars 2018 ( Tolga AKMEN / AFP )

Son état de santé s'était détérioré depuis Noël, et il s'est éteint paisiblement dans les premières heures de mercredi à son domicile de Cambridge, au nord de Londres. Ses enfants, Lucy, Robert et Tim ont dépeint "un grand scientifique", "un homme extraordinaire" et un "père adoré".

A Cambridge, le drapeau qui flotte au sommet de l'université où il a enseigné pendant plus de cinquante ans a été mis en berne. "Il a inspiré génération après génération des individus qui se sont lancés dans les sciences", a déclaré à l'AFP Alan Fersht, directeur du Gonville and Caius College. Plusieurs livres de condoléances ont été mis à disposition dans la chapelle du College et le public défilait tout au long de la journée pour laisser un mot.

Steven Hawking
Steven Hawking ( John SAEKI / AFP )

L'un de ses étudiants en doctorat dans les années 90, Justin Hayward, venu avec sa femme, a souligné le "grand sens de l'humour" de son ancien professeur.

Formidable vulgarisateur, Stephen Hawking "a réussi a communiquer l'émotion que la science procure", a déclaré à l'AFP un de ses collègues, l'astrophysicien Didier Queloz. "Son cerveau marchait d'une manière remarquable, et quelque part c'était pour beaucoup de gens une sorte de victoire de l'esprit sur le physique".

- Même les Simpsons -

Stephen Hawking avait défié les prédictions selon lesquelles il n'avait que quelques années à vivre après avoir développé très jeune, une maladie neurodégénérative paralysante, la sclérose latérale amyotrophique (SLA) ou maladie de Charcot, diagnostiquée en 1964.

La maladie l'avait progressivement privé de sa mobilité et confiné dans un fauteuil roulant, presque complètement paralysé et incapable de parler sauf à travers son emblématique synthétiseur vocal.

La Première ministre britannique, Theresa May, a salué sur Twitter "un esprit brillant et extraordinaire, l'un des plus grands scientifiques de sa génération".

( ASIT KUMAR / AFP )

Les hommages se sont également multipliés dans la communauté scientifique mais aussi dans le milieu artistique et la société civile, démontrant à quel point Hawking avait su toucher les coeurs et les esprits.

Eddie Redmayne, oscarisé pour son rôle de Stephen Hawking dans le film "Une merveilleuse histoire du temps", a salué "l'homme le plus drôle" qu'il ait rencontré.

La superstar brésilienne de foot Neymar a lui diffusé sur les réseaux sociaux une citation de l'astrophysicien britannique proclamant: "Il faut avoir une attitude positive et tirer le meilleur de la situation dans laquelle on se trouve", accompagné d'une photo de lui-même en fauteuil roulant, après son opération au pied droit.

Apparu dans la série de science fiction Star-Trek, ou dans The Big Bang Theory, ayant même son personnage dans "Les Simpsons", Stephen Hawking était aussi une icône de la pop culture, un héros de la communauté geek. Des enregistrements de sa voix digitale avaient été utilisés par les Pink Floyd dans leur chanson "Keep Talking".

- Un géant de la science -

Son travail s'est concentré sur le rapprochement des théories de la relativité et des quantas pour tenter d'expliquer la création de l'Univers et son fonctionnement.

Stephen Hawking et les trous noirs
Stephen Hawking et les trous noirs ( Alain BOMMENEL / AFP )

En 1974, il était devenu, à 32 ans, l'un des plus jeunes membres de la Royal Society, la plus prestigieuse institution scientifique du Royaume-Uni.

En 1979, Hawking avait été nommé titulaire de la chaire lucasienne de mathématiques, une position honorifique qu'avait également occupée Isaac Newton à l'université de Cambridge. Après un premier diplôme à Oxford, il avait rejoint Cambridge afin d'étudier l'astronomie théorique et la cosmologie.

Dans son corps distordu par la maladie résidait un esprit extrêmement brillant, fasciné par l'essence de l'Univers, par son processus de formation et par la manière dont il pourrait finir.

"Mon objectif est simple", a-t-il dit. "C'est la compréhension totale de l'Univers", "comprendre pourquoi il est comme il est et pourquoi il existe".

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