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Unilever va vendre sa division historique "margarines" au fonds américain KKR

| AFP | 529 | Aucun vote sur cette news
Le siège, à Amsterdam, du géant néerlandais de l'agroalimentaire et des cosmétiques Unilever
Le siège, à Amsterdam, du géant néerlandais de l'agroalimentaire et des cosmétiques Unilever ( JOHN THYS / AFP/Archives )

Moins d'un an après le rejet de l'offre de son rival américain Kraft Heinz en avril, le géant néerlandais de l'agroalimentaire et des cosmétiques Unilever a annoncé vendredi la vente de son historique division "margarines" au fonds américain KKR pour 6,8 milliards d'euros.

Le groupe "a reçu une offre contraignante de KKR pour acheter sa division globale +margarines+ pour 6,825 milliards d'euros sans versement de cash, sans dettes", a-t-il indiqué dans un communiqué, affirmant que le rachat devrait intervenir mi-2018.

Il s'agit du "plus gros rachat par endettement annoncé en Europe cette année", d'après l'agence Bloomberg.

Dans le cadre d'une stratégie annoncée début avril après avoir repoussé les avances de son rival américain Kraft Heinz, Unilever avait annoncé son intention de se séparer de sa division "margarines", qui comprend les marques Flora, Blue Band et Rama, afin de rétribuer les actionnaires.

En février, le groupe qui commercialise les thés Lipton, les lessives Persil et les déodorants Rexona avait jugé trop faible et dénuée d'intérêt stratégique la proposition de Kraft le valorisant à 143 milliards de dollars, pour créer un mastodonte mondial de la grande consommation.

Unilever projette aussi de regrouper ses branches "alimentation" et "rafraîchissements" dans une même division "plus mince et plus ciblée", basée aux Pays-Bas, dans le but qu'elle atteigne 20% de marge opérationnelle en 2020, contre 16,4% en 2016.

Le géant néerlandais "a l'intention de rendre le cash net réalisé aux actionnaires, sauf si d'autres alternatives d'acquisition créatrices de valeur ne se présentent", a-t-il détaillé.

En vendant sa division "margarines", Unilever se sépare d'"un de ses secteurs les plus historiques" qui a vu naître la première usine de margarine au monde aux Pays-Bas en 1872, analyse Bloomberg. Celle-ci a fusionné avec une entreprise rivale en 1927 pour former Margarine Unie avant de rejoindre, deux ans plus tard, le fabricant de savons britannique Lever Brothers et de devenir Unilever, rappelle l'agence.

- 'Portefeuille affûté' -

"L'annonce d'aujourd'hui marque une nouvelle étape dans le remodèlage et l'affûtage de notre portefeuille pour une croissance à long terme", a déclaré le directeur exécutif Paul Polman, cité dans le communiqué.

"J'ai confiance dans le fait que, sous la propriété de KKR, la division +margarines+ avec ses marques emblématiques sera capable de réaliser son plein potentiel ainsi que ses responsabilités sociétales", a-t-il poursuivi.

Le directeur de la division "margarines", Nicolas Liabeuf, s'est dit "excité à l'idée de poursuivre cette aventure avec KKR": "Nous sommes convaincus que notre division et l'esprit entrepreunarial de nos gens prospéreront davantage sous cette nouvelle propriété."

Le fonds d'investissement KKR voit en "la force du portefeuille de marques grand public" de la division "une base ferme pour une croissance future", a souligné Johannes Huth, à la tête de KKR Europe Moyen-Orient Afrique.

"Nous nous réjouissons de déployer notre réseau mondial et notre expertise opérationnelle pour soutenir les ambitions de croissance du secteur, tout en continuant à suivre les politiques d'approvisionnement responsable d'Unilever, y compris à travailler vers l'objectif de s'approvisionner d'huile de palme durable à 100% d'ici 2019", a affirmé M. Huth.

L'investissement est financé par les fonds de capitaux privés européens et nord-américains de KKR.

KKR est un fonds d'investissements gestionnaire de plusieurs classes d'actifs alternatifs, comme l'énergie, les infrastructures ou l'immobilier.

La division "margarines" d'Unilever est présente dans 66 pays à travers le monde. Son chiffre d'affaires s'est établi à 3,03 millions d'euros en 2016.

La vente annoncée vendredi ne concerne pas la division "margarines" en Afrique australe, dont la vente à la compagnie sud-africaine d'investissements Remgro avait été annoncée en septembre.

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