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Les forces irakiennes avancent vers le coeur de Tal Afar, un des derniers fiefs de l'EI

| AFP | 317 | Aucun vote sur cette news
Des milices loyalistes marchent sur Tal Afar, en Irak, le 22 août 2017
Des milices loyalistes marchent sur Tal Afar, en Irak, le 22 août 2017 ( AHMAD AL-RUBAYE / AFP )

Les forces irakiennes progressaient mercredi en direction du centre de la ville de Tal Afar, l'un des derniers bastions du groupe Etat islamique (EI) en Irak, les humanitaires se préparant à voir affluer plus de civils fuyant les combats.

Tôt le matin, les blindés de l'armée et des unités paramilitaires du Hachd al-Chaabi se sont avancés dans le quartier al-Nour, dans le sud-est de la ville, alors que des avions les survolaient, menant des raids sur des positions signalées par les troupes au sol, a rapporté un photographe de l'AFP.

Pour empêcher la progression des centaines de combattants mobilisés sur ce front, les jihadistes avaient positionné des camions en travers des axes et bloqué des routes avec des remblais de terre, tandis que leur snipers tiraient sur les troupes et que leurs artilleurs envoyaient des obus de mortier.

Les combats se déroulent désormais dans des zones résidentielles. Mardi, au troisième jour d'une offensive des forces gouvernementales et paramilitaires soutenues par la coalition internationale dirigée par les Etats-Unis, ont pour la première fois pénétré dans la ville coupée du monde depuis sa prise de contrôle par les jihadistes en juin 2014.

Bataille pour Tal Afar
Bataille pour Tal Afar ( Simon MALFATTO / AFP )

Plus d'un mois après que Bagdad a annoncé la fin de neuf longs mois de combats meurtriers à Mossoul, la deuxième ville d'Irak, à 70 kilomètres à l'est de Tal Afar, l'offensive dans cette ville sera bien plus rapide, assurent les commandants sur le terrain.

Dès le premier jour, les unités paramilitaires du Hachd al-Chaabi, dominé par les milices chiites, annonçaient avoir repris avec l'armée et la police trois quartiers de Tal Afar.

Al-Kifah, al-Nour et al-Askari, affirme le Hachd, sont désormais sous "contrôle total" des forces irakiennes.

Mercredi, troupes et blindés se dirigeaient depuis plusieurs directions "vers le centre de la ville", a indiqué à l'AFP Ahmed al-Assadi, porte-parole du Hachd al-Chaabi qui se trouve près de Tal Afar.

"Toutes les lignes de défense de l'EI en dehors de la ville ont été brisées", a-t-il ajouté.

- '30.000 civils coincés' -

Le secrétaire américian à la Défense, Jim Mattis, à bord de son avion lors d'une tournée au Moyen-Orient, le 20 août 2017
Le secrétaire américian à la Défense, Jim Mattis, à bord de son avion lors d'une tournée au Moyen-Orient, le 20 août 2017 ( Paul HANDLEY / AFP )

Pour tenter de parer les attaques surprises des jihadistes, qui disposent de réseaux de tunnels et envoient régulièrement des kamikazes à bord de voitures piégées en direction des troupes, les forces irakiennes ont fait appel aux civils. Dans la nuit, leurs avions ont largué sur la ville des tracts les exhortant à marquer les maisons où se trouvent des jihadistes.

Pris entre les deux feux, "30.000 civils sont coincés" à Tal Afar, pilonnée par les avions irakiens et de la coalition depuis des semaines et depuis dimanche par d'intenses tirs d'artillerie.

Et face à cette offensive, les jihadistes pourraient se servir des familles encore dans la ville comme de boucliers humains, a prévenu le Haut commissariat aux réfugiés (HCR).

Quant à ceux qui tenteraient de fuir, ils pourraient être exécutés, a ajouté le porte-parole des Nations unies, Stéphane Dujarric.

ONU et humanitaires s'activent à mettre en place des sites d'accueil pour les déplacés qui "fuient à travers des zones désertiques sous des températures moyennes de 43 degrés, parfois pendant plus de dix heures, ce qui engendre d'importants risques de déshydratation sévère", affirmait récemment dans un communiqué Viren Falcao, du Danish Refugee Council (DRC).

Lors d'une offensive fulgurante en 2014, l'EI s'était emparé de près d'un tiers de l'Irak mais il a ensuite perdu beaucoup de terrain.

Mais cette organisation ultraradicale, également en perte de vitesse en Syrie, parvient encore à frapper. Elle a revendiqué la semaine dernière les attentats meurtriers en Espagne et en Russie.

La bataille de Tal Afar est une étape importante dans l'offensive antijihadistes, tant en Irak qu'en Syrie voisine où l'EI est également la cible de multiples assauts.

La reprise de la ville, assurent autorités irakiennes et coalition internationale, rendrait encore plus difficile tout passage d'armes et de jihadistes entre les deux pays.

L'EI ne tient plus désormais dans le Nord qu'une partie de Tal Afar et Hawija, plus au sud. Il est aussi présent dans la vaste et désertique province occidentale d'Al-Anbar, où il contrôle plusieurs zones le long de la frontière syrienne, notamment celle d'Al-Qaïm.

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