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Le Dakar en deuil après le décès du pilote portugais Gonçalves

| AFP | 300 | Aucun vote sur cette news
Le pilote moto portugais Paulo Gonçalves avant le départ du Rallye de la soie (Silk Way) entre Irkoutsk (Russie) et Dunhuang (Chine), le 6 juillet 2019 à Irkoutsk
Le pilote moto portugais Paulo Gonçalves avant le départ du Rallye de la soie (Silk Way) entre Irkoutsk (Russie) et Dunhuang (Chine), le 6 juillet 2019 à Irkoutsk ( Damien MEYER / AFP/Archives )

Le rallye Dakar a été endeuillé dimanche par la mort du motard portugais Paulo Gonçalves, 40 ans, victime d'une chute dans la septième étape. C'est le 25e décès d'un pilote dans l'histoire de la course.

Gonçalves, deuxième de l'édition 2015, était un pilote expérimenté, reconnu comme une figure de la caravane et qui disputait son treizième Dakar. Il a chuté au km 276 de la spéciale qui reliait Ryad à Wadi Ad-Dawasir dans le sud-ouest de l'Arabie saoudite.

En soirée, les concurrents, dont certains avaient les larmes aux yeux, ont observé une minute de silence sur le bivouac, où une photo de Gonçalves a été affichée sur un écran géant.

Les organisateurs ont expliqué que le Portugais était en arrêt cardio-respiratoire à l'arrivée de l'équipe médicale. Après une tentative de réanimation qui a duré près de trente minutes, il a été héliporté vers l'hôpital, où son décès a été constaté.

"C'est tout le Dakar qui est endeuillé, c'est très triste et c'est difficile à vivre", a réagi Luc Alphand, vainqueur du Dakar en auto en 2006. L'ancien skieur, qui suivait l'étape en hélicoptère, a été parmi les premiers sur les lieux. "On s'est posé mais Paulo était déjà inconscient. Le médical est arrivé très vite et on a essayé de faire des massages", a-t-il relaté.

Ondulations

Le Portugais Paulo Gonçalves secouru par l'équipe médicale après son accident lors de la 7e étape du Dakar, entre Riyad et Wadi Al Dawasir, le 12 janvier 2020
Le Portugais Paulo Gonçalves secouru par l'équipe médicale après son accident lors de la 7e étape du Dakar, entre Riyad et Wadi Al Dawasir, le 12 janvier 2020 ( FRANCK FIFE / AFP )

L'Espagnol Fernando Alonso, qui participe à son premier Dakar, a également raconté avoir vu les hélicoptères de l'assistance médicale pendant la course. "On a appris à la fin de l'étape que c'était une mauvaise nouvelle. C'est difficile de parler de l'étape car c'est très émouvant, il n'y a pas grand chose à dire", a déclaré le double champion du monde de F1.

Sur des photos prises quelques instants après l'accident, le pilote apparait gisant au milieu d'une grande étendue de sable, sa moto quelques mètres plus loin, pendant que les secours et d'autres pilotes s'affairent autour de lui.

D'après eux, la chute a eu lieu sur un long secteur plat où le terrain marquait des ondulations, qui avaient bien été signalées sur le road-book.

C'est le motard australien Toby Price qui roulait derrière Gonçalves, qui a trouvé le pilote au sol et donné l'alerte, a révélé le patron du Dakar David Castera. Le tenant du titre est resté longtemps aux côtés du Portugais, tout comme le Slovaque Stefan Svitko.

"C'est un mec expérimenté Paulo, qu'on connait depuis des années", a réagi Stéphane Peterhansel. "C'est un mec volontaire, costaud. On est forcément triste pour sa famille."

"On joue avec le feu"

Le Portugais Paulo Gonçalves secouru par l'équipe médicale après son accident lors de la 7e étape du Dakar, entre Riyad et Wadi Al Dawasir, le 12 janvier 2020
Le Portugais Paulo Gonçalves secouru par l'équipe médicale après son accident lors de la 7e étape du Dakar, entre Riyad et Wadi Al Dawasir, le 12 janvier 2020 ( FRANCK FIFE / AFP )

Le Portugais, champion du monde de rallye tout terrain en 2013, avait débuté sur le Dakar en 2006 et avait terminé quatre fois dans le top 10.

Après avoir cassé son moteur dans la troisième étape, il occupait la 46e place du général.

Depuis la création du rallye en 1979, 25 concurrents y ont trouvé la mort, dont 20 motards, un chiffre témoignant de la dangerosité de cette catégorie, où les pilotes atteignent parfois des vitesses vertigineuses. Le dernier décès d'un pilote, le Polonais Michal Hernik, remontait à l'édition 2015 en Argentine.

"Je l'ai toujours senti en moto qu'on joue avec le feu. J'ai arrêté ma carrière en moto très jeune et j'ai vu des copains se tuer devant moi", a témoigné Peterhansel, treize titres du Dakar au compteur, dont six en moto.

"On sait tous que la moto c'est dangereux", a ajouté David Castera. "Vous partez le matin, vous avez la boule au ventre parfois parce qu'on n'a pas de protection, on a rien."

Gonçalves, pilote de l'écurie Hero, avait pu prendre le départ du Dakar de justesse après avoir subi un accident qui lui avait causé une fracture de la rate en décembre. "Pour moi, être au départ est déjà une victoire", avait-il déclaré.

Le Portugais Paulo Gonçalves, la veille du départ du Dakar, à Djeddah, en Arabie Saoudite, le 4 janvier 2020
Le Portugais Paulo Gonçalves, la veille du départ du Dakar, à Djeddah, en Arabie Saoudite, le 4 janvier 2020 ( FAYEZ NURELDINE / AFP/Archives )

Dans la soirée, les organisateurs ont annoncé l'annulation de l'étape de lundi pour les motos et les quads afin de "respecter la douleur des pilotes".

Cette septième spéciale a été remportée chez les autos par Carlos Sainz (Mini), qui signe sa troisième victoire d'étape. L'Espagnol, double vainqueur de l'épreuve, a ainsi accru son avance sur son dauphin, le Qatarien Nasser Al-Attiyha (Toyota), repoussé à dix minutes.

Dans la catégorie moto, c'est l'Argentin Kevin Benavides (Honda) qui s'est imposé, alors que l'Américain Ricky Brabec (Honda) conserve la tête au général.

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